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ISSN 2415-8712 (Online)
   ISSN 1682-671X (Print)

Death as sleep and awakening from death in ancient Egyptian iconography

Éva Liptay
1PhD (History) Chief Curator Department of Egyptian Antiquities Museum of Fine Arts Budapest 41, Dózsa György út, Budapest, 1146, Hungary eva.liptay@szepmuveszeti.hu
Shodoznavstvo 2020, 85:3-24
https://doi.org/10.15407/skhodoznavstvo2020.85.003
Section: Source Study and Historiography
Language: English
Abstract: 

The metaphor of ‘death as sleep’ is a basic concept of ancient Egyptian afterlife beliefs. The sleeping person, similarly to the deceased, was thought to be staying in a dangerous liminal zone between life and death. In harmony with this, in some archaeological contexts the body of the deceased is positioned as if he or she was sleeping. In this vulnerable state, both the sleeper and the deceased had to be magically protected against demons and other malevolent forces lurking in the darkness of the night. In close connection with this, two important pieces of furniture for sleep; i.e. the lion-headed bed and the headrest played a key role in ancient Egyptian passage rites during life as well as after death. This symbolic role of the bed and the headrest can be well observed in the variants of the scene of ‘the installation of the bed’ appearing in the decoration programmes of Old and Middle Kingdom elite private tombs. The symbolism of this particular scene can be linked to two additional passage rituals in which a lion-shaped bed plays an equally central role: i.e., the myth of the royal birth and Osirian mortuary rituals. The key figure of the latter; i.e. Osiris, whose rebirth after death was described by some funerary texts as an awakening from sleep, provides the most important divine archetype of the deceased lying on the lion-headed funerary bier. The study discusses a frequently appearing 21st Dynasty scene depicting Osiris awakening from death. Among the first signs of his rebirth/awakening from death were the loosening of the mummy bandages and the lifting of the head from the lying position. The study mentions some rare examples where these important stages of transformation after death are represented in pictorial form.

Keywords: ancient Egypt, concepts, death, funerary beliefs, iconography, Osiris, sleep

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